放弃高通的苹果,真的“偷”了芯片机密给英特尔吗?

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曾经比肩打天下,如今背后互捅刀?苹果、高通的对战已是愈演愈烈了。

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图片来源:Rebecca Zisser

技术圈内的利益关系似乎并不牢靠。

曾经的苹果 iPhone 依靠高通强大的基带芯片打下了大片江山,而高通也由此产生了相当可观的销售利润。然而如今只见新人笑、哪里还见旧人哭?苹果最新发售的 iPhone 已经看不到来自高通的原件了,而是全部换用英特尔的调制解调器和通信芯片以取代高通。

据外媒 CNBC 最新报道,高通日前向加州高等法院提交了一份文件,对苹果提出了多项重大指控,声称苹果偷窃了其大量的机密信息和商业秘密,用以改进英特尔为苹果供应的芯片性能——这让两者本就僵化不已的专利诉讼战又上升到了新的白热化阶段。

为什么曾经的利益共同体会闹到如今“互相插刀”的尴尬关系?下面我们从两者多年来的合作谈起。


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高通斥苹果窃取了大量源代码和商业机密


作为全球手机芯片市场中的霸主,高通在 CPU、GPU、基带方面一直保持着绝对领先的优势。据 2017 年统计,高通已拥有 3900 多项 CDMA 及相关技术的美国专利和专利申请,并向全球超过 130 家的电信设备制造商发放了 CDMA 专利许可,包括三星 Galaxy Note 8、LG V30、HTC U11、索尼Xperia XZ1 和 OnePlus 5T 等众多智能手机品牌也都嵌入了骁龙处理器。

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2017 年各大科技巨头获得专利数量(单位/项,资料来源/前瞻产业研究院整理)

高通的主营业务分为 QCT、QTL 和 QSI 三大部分。其中,QTL 业务线(技术授权部门,主要负责对高通历年积累和收购的技术专利进行授权)贡献了相当一部分业务营收,但是 2017、2018 这两年的 QTL 收入却出现了大滑坡,从 2016 年的 80.87 百万元陡降到 2017 年的 56.44 百万元。

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2005 - 2017 年高通营业收入变化趋势图(单位/百万元,资料来源/前瞻产业研究院整理)

事实上,高通的收费方式一直比较特殊。除了向厂商收取卖芯片的费用,它还会按手机整机售价来抽取一定比例的分成。当然,这个抽成比例并不透明,但业界称一般在整机价格的 4% 左右,这被业界称为“高通税”。“高通税”也是高通 QTL 部门的主要收入来源——而这也是高通近年来遭遇各国和地区政府围剿的原因,甚至和老伙伴苹果公司也闹翻了。

2017 年 1 月,苹果称高通非法利用手机芯片领域的垄断地位,并直接拒绝支付每年数十亿美元的专利授权费。2017 年 7 月,与苹果陷入专利诉讼混战的高通反诉,并将诉讼扩大到了中国、德国和英国。

然而,事情在本周二升级到了全新的高度。据多家外媒报道,高通指控苹果公司违反协议盗窃技术机密,用来帮助高通的竞争对手英特尔。

高通表示,2010 年时它开始成为 iPhone 的芯片供应商时曾与后者签署了《Master Software Agreement》软件协议。协议规定,苹果要允许高通定期核实其与苹果共享的源代码和工具是否受到了适当的保护。但是此次诉讼中,高通指控苹果已经违反了这份协议,甚至窃取其源代码和工具,以帮助英特尔克服其芯片上的工程缺陷来提升 iPhone 的性能。

“非法使用高通宝贵的商业机密,以试图帮助竞争对手追上我们,对我们造成不可弥补的伤害。我们决不允许这种行为继续下去,”高通法律总顾问唐纳德·罗森博格(Donald Rosenberg)如是说。目前高通还没有提供直接证据来支持这些指控,但是希望该案能够按计划在明年 4 月开始审理。


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苹果回应称高通的指责毫无根据

“(高通公司今天提交的文件)并未包含任何索赔的确切证据。”在接受外媒 Ars Technica 询问时苹果发言人表示,这次的指控高通并给不出证据。

2011 年到 2016 年,苹果一直独家使用的高通调制解调器。彼时,高通是主流市场上唯一的基带芯片提供商,苹果必须按比例缴纳“高通税”。但是苹果方面认为,iPhone 手机利润的不断增加,是由于摄像头、设计等多方面的创新提高。但这与高通并无关系的利润还要按固定比例与高通分享,它们必须拒绝高通的这种“非法商业行为”。

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与此同时,苹果高通的专利诉讼战还在胶着之际,苹果就已经发布了新款的 iPhone。据维修公司 iFixit 和芯片分析公司 TechInsights 发布的手机拆解报告评估显示,新款手机使用了英特尔和东芝提供的芯片,并没有高通的影子——或许这是苹果在高通的“逼迫”下给出的有力反击。


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写在最后


在苹果和高通长达三年之久的诉讼战中,双方一直各执一词。

但是,苹果换用英特尔很有可能会带来性能问题,这是英特尔与高通的性能差异所必然导致的,最终导致的后果不仅是苹果利益的受损,也是消费者产品体验的下滑。而高通如果再此番“固执己见”下去,很有可能会遭遇新的诉讼混战,不仅会导致业务利润大幅滑坡,更是会影响到公司业务的全面布局。专利授权屡遭天价罚金、被恶意收购等等,这些事情同样不会少。

所以尽管在半导体行业移动、IoT、汽车、边缘计算和网络领域方面,高通仍然保持着绝对优势,但其商业模式已经遭到了越来越多的质疑和挑战。如果苹果真的彻底“抛弃”了高通,这对双方的未来冲击都很值得商榷。

参考资料:

  • https://www.cnbc.com/2018/09/25/qualcomm-accuses-apple-of-giving-its-chip-secrets-to-intel.html

  • https://arstechnica.com/tech-policy/2018/09/apple-stole-qualcomm-chip-secrets-and-gave-them-to-intel-qualcomm-claims/

  • https://www.qianzhan.com/analyst/detail/220/180428-004bf22b.html

  • http://www.meltoday.com/content-101839349471008

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