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最近谷歌苹果亚马逊扎堆收购的公司,会不会下一个就是你?

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公司合并时会发生什么?结果通常不像外界宣扬得那么美好。

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半导体行业的另一波统合高潮即将到来,给一些高端的市场竞争,准备好了舞台,也在产品生命周期的持续支持方面,给供应链造成了不小的困惑。

统合的原因是,芯片制造商已经在竭尽全力应付越来越高的复杂度,维持摩尔定律的高昂代价和难度,使得未来的芯片设计迷失了方向,还有新兴市场带来的不断进化的标准和完全不同的规则。

一些业内人士认为,统合从来没有停止过,而这一波新的统合,只不过是持续了几十年的统合过程的延续而已。但近几个月却发生了一些变化:

  • 多年来,半导体行业对创业公司的投资第一次出现了显著增长,特别是在与机器学习、人工智能、自动驾驶电动汽车和云基础设施等方面,带动了一大波新的创业公司,他们的最终命运是被收购或消亡。

  • 利率开始上涨,使得收购所需的资本借贷的成本更加昂贵,进一步促进了这些收购的完成。

  • 大公司继续并购创业公司,有时还会跨越不同的市场,因此经常会导致额外的出售、业务重组,甚至关闭被收购公司的部分业务。(见图1)

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图1:并购活跃度,单位为美元。来源:CapIO/Mentor

这一切都给这个在过去几十年拥有极高效率的行业,带来了一定的混乱。收购会给产品支持和已有技术的售后服务,造成很大影响,对于那些设备寿命在10年——20年的市场的影响尤甚。

更糟糕的是,类似的问题出现得越来越频繁,因为公司会重组整个集团,使之专注于他们认为的核心竞争力部分,同时稀释他们的收购成本。

有时会将部分业务,卖给国外的买家,因而造成语言障碍,或者由于新的实体没有足够的资本,来维持原有的产品服务水平。

“最大的问题就是不同的沟通问题和变动。”ClioSoft的市场副总裁Ranjit Adhikary说。“公司合并后,许多人会选择离开,导致知识和文档分崩离析。开发完全停滞,或者缓步不前,访问权限也乱了套。你可以看到,在一些大型合并过程中,一些全球范围内的IP(知识产权)的变体被藏了起来,只有一小部分人才能访问它们。”

这是个严重的问题。比如在移动领域,昂贵的设计理应产生许多变体。在汽车行业和工业物联网行业,该问题也存在,这些行业的产品生命周期,通常有十年甚至更长,公司希望能在整个产品生命周期内,持续地更新技术。但统合并不一定会让收购者有利可图,也不是所有公司都愿意维系那些麻烦的业务。

“我们总是认为,当你收购一个IP公司后,你能继续开发该IP的下一代。”Mentor的总裁兼CEO Wally Rhines说,“但让人们继续下一代工作其实非常困难。总会有创业公司比你更快进入市场。比如USB 2.0,我们认为每个人都会迁移到USB 3.0,因此会有大量的客户。

但实际上,太多其他公司都在开发USB 3.0,而市场对我们的期望是提供技术支持。支持是个大坑,特别对于小企业来说,因为客户只要遇到问题就会怪IP,不管是不是IP本身的问题。结果就是我们基本上成了他们的设计团队的附庸,而这样的成本非常高。”

设想一下,比如一个公司被重组到另一个公司,在那里英语是第二语言,或者干脆不说英语。“这样技术支持就成了关键问题,”Adhikary说,“你需要管理所有数据,但如果数据开始时是英语,后来变成了其他语言,就会出现问题。搜索IP时就没办法知道哪些还被支持,哪些不被支持。”

关键问题之一就是越来越复杂的设计,特别是在最先进的节点上。

“每个新节点都会让复杂度和成本上涨,因此绝对不能搞砸。”eSilicon的总裁兼CEO Jack Harding说。“这就是说,如果一个公司自己不做芯片,你就不能从他们那里购买关键性的IP,因为每个人都想知道那个IP是否能在芯片上实现。比如,你可能需要金属堆积工艺让IP与其他设计更兼容,这就意味着你必须先满足所有前提条件。”


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变化


自从.com时代结束,被收购就成了半导体和EDA创业公司的最常见的出路。在过去五年内,这种趋势扩大到了稳定的公司,像Mentor Graphics、Arm、Freescale、Broadcom、Cavium和MIPS等,还有越来越多的高估值的私人公司。

而亚马逊、Google、苹果、英特尔和一线汽车厂商都加入了收购的狂欢,似乎半导体和开发半导体的工具只有几个潜在客户一样。

而发生变化的是公司发起收购的动机,这也影响了他们在出售或重组方面的决定。

“对于那些通过收购进入某一领域的公司来说,收购能增加他们的盈利能力。”Mentor的Rhines说。“比如德州仪器,自从他们专注模拟仪器领域后,盈利能力就越来越高。2017年,他们的营业收入占了43%。NXP也是同样的情况。2014年,他们30%的收入都来自通用产品。然而在过去的五年中,他们卖掉了自己的标准产品公司,并收购了Freescale,使他们在汽车行业的收入增加到了总收入的40%。因此,现在他们的营业收入从20%增加到了30%。”

Rhines并不是唯一一个看到这种变化的人。“十多年前,当收购开始变得活跃时,我们许多人都在担心这究竟是半导体行业的末日,还是成熟的表现,以及客户变少是好是坏。”Synopsys的主席兼联合CEO Aart de Geus说。

“而实际上这一切都跟我们担心的不太一样。对于创业公司来说,这绝对不是半导体行业的末日。行业在变得成熟,但这是个成熟导致‘技术经济’的绝佳的例子,一些公司的统合会给他们带来两个机会。

一个是统合使得财务和经济上更灵活,意味着更有技术实力,能够在保持盈利的同时进行更多投资。另一个是统合会带来横向或纵向的技术实力,从而有资本进行投资。实际上,我们经常看到许多公司致力于垂直的一致,因为从直觉上,他们认为新时代需要在垂直方向做一定程度的处理。

一个很好的例子就是现在依然在谈判的高通和NXP的合并。从概念上来说,让某些公司瞄准终端市场的想法很有道理。这绝对是垂直方向上的专业化。”

这并不一定是个坏消息。EDA在收购了几家公司,买下了它们的工具用于新的市场后,获得了不少盈利。“我们帮助公司向‘技术经济’前进了一步,利用它整合公司垂直方向的业务,从技术执行的角度提升公司的竞争力,同时对我们的设计过程拥有更多的决定权,使设计和IP能被重用。同时从经济的角度来说我们还占据了更大的市场份额。

通过收购,我们可以从技术角度和经济规模角度变得更’技术经济‘写,因为世界范围内的技术支持非常非常昂贵,这种自然的趋势可以始终保持我们位于技术前沿。而且大家都知道,技术前沿是在不断前进的。”


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市场变化


由于数据在增加,技术前沿也在不断扩散,改变了数据的处理方式。在过去的六个月内,在网络的边缘安装哑传感器,连接到非常强大的云服务的概念经历了巨大的改动,着重强调了低功耗下的预处理。简单来说,这些都成了为终端市场服务的复杂、独特的设计,而设计活动无处不在。

“我们成了一家数据驱动的公司。”Cadence的总裁兼CEO Lip-Bu Tan说。“一切都是关于数据的。大量传感器在收集数据。在一些应用中我们采取了智能的方式。我们需要收集数据,并用非常低的功耗去处理数据。另一方面就是使用云访问。

负责超大规模的人今年花了800亿美元的资本性支出,来建立基础设施。最终的结果有点像台积电给那些无工厂厂商提供的服务。亚马逊、微软、Google和阿里巴巴都在建立大量基础设施,以高性价比的方式处理数据。以后我们就会看到超大规模的云,这将改变许多基础设施的需求。”

这也推动了许多创业公司的活动,反过来助长了更多的收购。“如果回头看看三四年前就会发现,许多CEO都在问,’移动增长变慢了,我们该怎么办?‘”Arm的CEO Simon Segars说。“现在我们有了这些选择,那我们应该选哪个?如果看看机器学习的领域,就会发现这些公司都在资助制造机器学习芯片。几年前,没有任何人在半导体创业公司身上花一分钱。”

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(图2: 世界范围内的无工厂公司的投资,2017年共投了45轮,至少有8轮超过了5000万美元,平均每轮为2400万美元。来源:Mentor,基于GSA Dow Jones Venture Source提供的统计数据。)

在中国尤为如此,芯片设计公司呈爆炸式增长,背后很大一部分资金来自中央政府,力图减少其外汇赤字,这也是国家投资和地方政府投资的一部分。

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图3: 中国的IC设计企业爆炸。来源:Mentor,基于普华永道和TrendForce的统计数据。


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结论


半导体行业的风险投资在迅速增长。并不是每一分钱都花得物有所值,有时候投资会减慢,市场会比今天统合得更快。但至少目前还有太多新公司,资本也很廉价,使得这些公司可以被迅速收购。

难点在于减小并购带来的伤害,虽然现在伤害已经很大了。最大的伤害就是这些公司被收购后的持续技术支持、文档和沟通。

创业圈的“过度捕鱼”问题貌似已经沟渠了,但随着这些公司和专业技术的剧烈变化,其影响估计还会持续很多年。在一个越来越依赖长生命周期的设计的行业里,这种影响可能非常重要。

原文:https://semiengineering.com/the-darker-side-of-consolidation/

作者:ED SPERLING,Semiconductor Engineering(半导体工程网站)的首席编辑。

译者:弯月,责编:胡巍巍



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文章最后发布于: 2018-07-28 20:38:21
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